「發現號」最後一次出航 預告太空梭時代結束

  • 「發現號」進行最後一次飛行任務,11天後將被送至博物館。圖為1994年9月9日升空時畫面。(圖/擷取自網路)

國際中心/綜合報導

美國太空梭「發現號」(STS Discovery OV-103)在服役27年後,於美東時間24日下午執行它的最後一次軌道任務;當為期11天的太空站補給完成後,「發現號」將被送進博物館,成為太空梭時代結束的象徵。

據了解,在美國太空總署(NASA)133次的太空梭飛行任務中,「發現號」就包辦了39次。這次航行是由6名熟練的太空人進行,他們都為這項任 務感到興奮;當他們踏進船艙之後,指揮官史提夫‧林賽(Steven Lindsey)還以夢想成真般的口吻說:「真高興能來到這裡!」

事實上,「發現號」本於去年11月1日就該升空,但由於外部燃料箱絕緣泡沫出現裂縫等故障,才將飛行時程往後延;任務執行當天雖也出現一些「小狀況」,但在3分鐘內就將故障排除並順利飛行。

「發現號」預計於美東時間26日抵達太空站,這次除進行補給作業外,也將首個類人機器人R2送上太空;R2主要是設計來代替太空人進行危險或困難 的任務,但它目前是否能夠承受太空站外的險峻環境,仍有待觀察。不過有趣的是,當R2一進入外太空後,馬上在推特(twitter)上與全世界打招呼說: 「哈囉,我在太空。」

「發現號」可說是最具歷史意義的太空梭,自1984年服役以來,其累計飛行時間達352天,繞地球共5600多圈,它還將哈伯望遠鏡送上衛星軌 道;而當1986年「挑戰者號」升空時爆炸,以及2003年「哥倫比亞號」返航時解體失事後,2次都是由它擔負起重新啟動太空飛行的重任。

「發現號」是NASA現存的3艘太空梭中最舊的,依照美國總統歐巴馬的指示,今年就會讓太空梭機隊全面除役,接下來NASA將把重心放在生產外型 類似「阿波羅號」,但體積更大的新型可載人太空船「獵戶座」上,新款太空船將以火箭載運升空,進行載人至月球、火星及小行星等任務。

 

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